Perché le nuvole di cenere vulcanica sono così pericolose per gli aeroplani?

Mauna Loa/ Foto EPA-EFE/BRUCE OMORI / ELICOTTERI DEL PARADISO

Il Dipartimento dei trasporti degli Stati Uniti consiglia ai passeggeri sui voli per gli aeroporti internazionali di Hilo ed Ellison Onizuka Kona alle Hawaii di verificare con le loro compagnie aeree prima della partenza la situazione dell'eruzione vulcanica a Mauna Loa. Mauna Loa è il vulcano attivo più grande del mondo, e ieri è avvenuta la sua prima eruzione in quasi quattro decenni, si scrive CNN.

La Federal Aviation Administration degli Stati Uniti ha affermato che sta monitorando attentamente l'eruzione vulcanica e che emetterà avvisi una volta determinata la dimensione della nuvola di cenere. Le nubi di cenere vulcanica rappresentano una seria minaccia per l'aviazione, in quanto riducono la visibilità, danneggiano le apparecchiature e, in ultima analisi, causano guasti ai motori.

Gli "incontri" aerei con la cenere vulcanica possono avvenire perché le nuvole di cenere sono difficili da distinguere dalle nuvole ordinarie, sia visivamente che sul radar, sottolinea l'US Geological Survey. Le nuvole di cenere possono anche percorrere grandi distanze dalla loro fonte. Nel 2010, un'eruzione vulcanica in Islanda ha vomitato un'enorme nuvola di cenere attraverso l'Atlantico, causando massicce interruzioni del traffico aereo in tutta l'Europa occidentale. A seguito di questa crisi, gli organismi internazionali di regolamentazione dell'aviazione hanno introdotto nuove linee guida per la gestione del rischio per la sicurezza del volo e la cenere vulcanica.

In risposta alla crisi islandese, il produttore di aeromobili europeo Airbus ha dichiarato nelle sue linee guida operative che il volo attraverso la nuvola di cenere dovrebbe essere evitato a tutti i costi. Airbus ha affermato che l'esperienza ha dimostrato che potrebbero verificarsi danni costosi alle superfici degli aeromobili e ai dispositivi di propulsione, mentre anche i sistemi di ventilazione, idraulici, elettronici e di dati di volo potrebbero essere contaminati.

L'aspirazione della cenere vulcanica nei motori è critica e può causare un grave degrado delle prestazioni del motore a causa dell'erosione delle parti in movimento e del blocco parziale o totale degli iniettori di carburante.

La cenere vulcanica contiene particelle il cui punto di fusione è inferiore alla temperatura interna del motore. Durante il volo, queste particelle si scioglieranno immediatamente se passano attraverso il motore. Passando attraverso la turbina, la materia fusa si raffredda rapidamente, aderisce alle pale della turbina e ostruisce il flusso dei gas di combustione ad alta pressione. Nel peggiore dei casi, questo disturbo del flusso può arrestare il motore.

Ogni anno, milioni di viaggiatori sorvolano regioni vulcanicamente attive come l'Islanda e il Nord Pacifico. Ci sono circa 1350 vulcani potenzialmente attivi nel mondo, di cui 161 negli Stati Uniti e nei suoi territori.

Poiché il radar meteorologico non è efficace nel rilevare le nubi di cenere vulcanica, i piloti fanno affidamento sulle previsioni di eruzioni vulcaniche durante i loro voli. Esistono nove centri di consulenza sulla cenere vulcanica (VAAC) in tutto il mondo istituiti da organizzazioni internazionali per fornire consulenza di esperti alle agenzie meteorologiche nazionali sulla posizione e sul movimento previsto delle nubi di cenere vulcanica.

Pericolo di volo

Nell'aprile 1982, il volo 009 della British Airways in rotta verso Auckland da Londra incontrò una nuvola di polvere e cenere sollevata dall'eruzione del Monte Galunggung sull'isola indonesiana di Giava, provocando il guasto di tutti e quattro i motori.

Fortunatamente, i piloti sono stati in grado di districare il Boeing 747-200 dalla nube di cenere e riavviare tre motori, il che è stato sufficiente per un atterraggio sicuro a Jakarta. .

L'evento è stato ricordato anche per l'annuncio del "tranquillo" capitano dell'aereo, Eric Moody, che ha detto ai passeggeri: "Signore e signori, questo è il capitano. Abbiamo un piccolo problema. Tutti e quattro i motori sono spenti. Stiamo facendo di tutto per rimetterli in funzione. Confido che tu non sia in troppi guai».

Nel dicembre 1989, il volo KLM 867 in rotta verso Anchorage, in Alaska, da Amsterdam, incontrò una nuvola dall'aspetto normale che si rivelò essere una nube di cenere vulcanica, il risultato dell'eruzione del Monte Redoubt, un vulcano nelle Isole Aleutine.

I piloti hanno aumentato la potenza del motore nel tentativo di uscire dalla nuvola, ma tutti e quattro i motori del Boeing 747-400 si sono presto guastati, così come l'impianto elettrico. Fortunatamente, l'equipaggio è stato finalmente in grado di riavviare due motori, consentendo all'aereo di linea di atterrare in sicurezza ad Anchorage, nonostante i gravi danni al parabrezza, ai sistemi interni del velivolo, all'avionica e all'elettronica.

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